Российское законодательство рассматривает мопеды как двухколёсные (или трёхколёсные) транспортные средства, объём двигателя которых составляет до 50 кубических сантиметров, а максимальная скорость движения не превышает 50 км/ч. Указанные особенности обуславливают другие характерные черты этого класса машин. Мопед имеет облегчённую раму, меньший диаметр колёс, чем у мотоцикла, малое количество передач (обычно не более двух), низкий расход топлива. На таком транспорте сложно перемещаться на большие расстояния.
Первые мопеды представляли собой велосипеды с мотором. Энергия двигателя передавалась на заднее колесо через цепь, как это происходит при вращении педалей. Сами педали использовались для помощи мотору на трудных участках дороги, например, на подъёмах. Из-за малой мощности эти машины не были снабжены системой переключения передач – скорость регулировалась только ручкой газа. Такие модели выпускались вплоть до середины 20-го века.
После Второй мировой войны мопеды получили второе дыхание. Вместо моторных велосипедов появляются лёгкие мотоциклы, имеющие небольшой объём двигателя и максимальную скорость примерно в 40-50 км/ч. В Чехословакии и других странах Европы, а также в республиках Советского союза начинается выпуск серийных машин. Так немецкая компания «Kreidler» в 1950 году представила покупателям модель К-50. Во Львове в 1960 году был налажен выпуск легендарных мопедов «Карпаты».
В СССР мопеды, производившиеся на рижском заводе, приобрели особую популярность. Модель Рига-5, выпускавшуюся с 1966 по 1971 годы, до сих пор можно встретить у преданных ценителей этой марки.
Такая техника сегодня имеет ряд преимуществ: низкая стоимость, экономичный двигатель, небольшой размер, который позволяет водителю лавировать на загруженных дорогах и парковать мопед на небольших участках свободного пространства. Кроме того, во многих странах имеются ограничения на владение мощными мотоциклами, в том числе и налоговые, поэтому использование мопеда в крупных городах не является редкостью. Особенно популярные такие транспортные средства в городах Азии и в развитых мегаполисах Западной Европы.
Постепенно маленькие мопеды вытесняются мотороллерами. Они имеют схожие технические характеристики, но более удобную посадку, лучшую управляемость и вариатор вместо привычной коробки передач. Управлять такой машиной очень просто.